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Cómo Walter Alvarez decodificó el asteroide Chicxulub

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En 1978, los geofísicos Glen Penfield y Antonio Camargo volaban sobre la península de Yucatán, cerca de la costa este de México.

Estaban realizando un estudio magnético aéreo del Golfo de México, en busca de petróleo para la compañía petrolera estatal mexicana, Pemex.

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Al analizar sus datos, Penfield encontró un enorme arco submarino orientado al sur de 70 km (40 millas) de ancho. Consultando un mapa anterior, encontró un arco coincidente que apuntaba hacia el norte. Juntos, los dos arcos formaron un círculo, de 180 km (110 millas) de ancho y centrados cerca de la ciudad mexicana de Chicxulub.

Penfield y Camargo presentaron sus resultados en la conferencia de 1981 de la Sociedad de Geofísicos de Exploración, pero a esa conferencia solo asistió escasamente debido a que los miembros asistieron a una conferencia separada sobre algo llamado el Límite K-Pg.

El límite K-Pg

En todo el mundo, los geólogos habían encontrado una capa de sedimento blanco y calcáreo, y utilizaron este límite para marcar el final del Período Cretácico (el último período de la Era Mesozoica) y el comienzo del Período Paleógeno (el primer período de la Era Cenozoica). La datación por carbono mostró que la capa tenía 66 millones de años.

Un equipo compuesto por el físico ganador del Premio Nobel Luis Álvarez, su hijo el geólogo Walter Álvarez y los químicos Frank Asaro y Helen Michel habían estado estudiando esta capa y descubrieron que contenía una concentración inusual del elemento. iridio.

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El iridio rara vez se encuentra en la corteza terrestre porque es un elemento pesado y se hundió en el núcleo de la tierra mientras el planeta estaba fundido. Sin embargo, el iridio es muy abundante en los asteroides, y los Álvarez sugirieron que un asteroide debe haber golpeado la Tierra, y no cualquier asteroide.

Dada la cantidad de iridio que se encuentra en la capa K-Pg, el asteroide responsable del límite K-Pg debe haber tenido 10 km (6,2 millas) de diámetro, o aproximadamente el tamaño de Manhattan. En comparación, la luna marciana Fobos tiene 11 km (7 millas) de diámetro y el Monte Everest tiene poco menos de 9 km (5,6 millas).

Tal impacto habría liberado la energía de 100 billones de toneladas de TNT, o aproximadamente 2 millones de veces la bomba termonuclear más poderosa jamás detonada. Pero, si sucedió tal impacto, ¿dónde estaba la evidencia?

Chicxulub y K-Pg convergen

Además del iridio, también estaban presentes en la capa de K-Pg gránulos de cuarzo chocado, esférulas de vidrio y tectitas. Las tectitas son cuerpos del tamaño de grava compuestos de vidrio natural negro, verde, marrón o gris formado a partir de desechos terrestres expulsados ​​durante los impactos de meteoritos.

Estos eran especialmente abundantes en depósitos alrededor del Caribe, y esto les dio a los científicos una pista sobre dónde buscar. El cráter Chicxulub en la península de Yucatán encaja perfectamente.

Basado en la desintegración radiactiva del argón, Paul Renne del Centro de Geocronología de Berkeley estimó que la fecha del impacto del asteroide fue hace 66.038.000 años, más o menos 11.000 años. Y, según Renne, los dinosaurios se extinguieron dentro de los 33.000 años posteriores a esta fecha.

Estudios recientes

En 2016, los científicos perforaron el anillo de picos del cráter Chicxulub y descubrieron que estaba compuesto de granito, en lugar de la típica roca del fondo marino. El granito se encuentra normalmente en las profundidades de la tierra.

Los científicos descubrieron que el granito había sido golpeado, derretido y expulsado a la superficie de la tierra en cuestión de minutos. También encontraron evidencia de un movimiento colosal de agua de mar, o tsunami.

Un estudio realizado en 2018 en la Universidad de Michigan, modeló cómo se habría propagado el tsunami del cráter Chicxulub. Descubrieron que las olas en el Golfo de México habrían tenido 1.500 metros de altura, mientras que la altura de las olas en los océanos Atlántico y Pacífico habría sido de hasta 14 metros.

El impacto del asteroide expulsó una enorme cantidad de roca vaporizada y sulfatos a la atmósfera terrestre, bloqueando el sol, y esto tuvo un efecto repentino y catastrófico en el clima mundial. Estudios recientes muestran que esto impacto invierno solo duró un breve tiempo, luego las temperaturas en todo el mundo realmente aumentaron.

Los investigadores que estudiaron los restos de peces en el sedimento en El Kef, Túnez, encontraron que la temperatura del mar había aumentado aproximadamente 5 ° C poco después del impacto del asteroide, y que se mantuvo así durante aproximadamente 100.000 años. Atribuyen el aumento a la liberación de dióxido de carbono a la atmósfera por el impacto de los carbonatos y por los incendios forestales que habrían sido encendidos por el impacto de un asteroide.

En abril de 2019, un artículo publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) describió el descubrimiento de un sitio fósil en Dakota del Norte que proporciona una "instantánea posterior al impacto" de los eventos posteriores al impacto del asteroide. Los científicos encontraron tectitas incrustadas en ámbar y en las branquias de aproximadamente el 50 por ciento de los peces fósiles. También encontraron rastros de iridio.

Los autores, incluido Walter Alvarez, teorizaron que el impacto del impacto del asteroide causó seiches, u oscilaciones del agua en lagos, bahías o golfos, y esto condujo al rápido enterramiento de organismos bajo una gruesa capa de sedimento.

La muerte de los dinosaurios permitió que sobrevivieran pequeñas criaturas cuyas cadenas alimenticias eran menos complejas. A lo largo de los eones, esas pequeñas criaturas evolucionaron hasta convertirse en nosotros, una criatura capaz de investigar y analizar la génesis de su propia existencia.


Ver el vídeo: ESTO HUBIERA PASADO SI LOS DINOSAURIOS NO SE HUBIERAN EXTINTO (Mayo 2022).


Comentarios:

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